MIM焼結用粉末とは

1. 焼結用粉末

焼結は、金属やセラミックスなど、複雑な形状に加工する機械部品に広く用いられています。焼結で使われる代表的な工業用材料は、金属、金属間化合物、セラミックス、複合材料などに分類されます(表1)。

表1:焼結で使われる代表的な工業用材料

表1:焼結で使われる代表的な工業用材料

焼結は、研究段階でサンプルを作る際にもよく利用されます。焼結で作るには、材料の粉末、あるいはその原料となる物質の粉末が必要です。焼結用粉末を走査型電子顕微鏡(SEM)で見ると、大きさも形状もさまざまです(図1)。

図1:焼結に用いる各種粉末の顕微鏡写真

図1:焼結に用いる各種粉末の顕微鏡写真

左下の2種類のAl2O3粉末は、粉末粒子の細かさや形状が異なります。もちろん、もっと大きい粒径のAl2O3粉末も存在します。金属粉末は、主として溶解して噴霧するアトマイズ法で作製されます。焼結用粉末は、金属では数十μmくらいの粒径のものが多く、セラミックスでは、サブミクロンから数μmのものが多いです。粉末は、必ずしも粒子径がそろっているわけではありません。粒径がそろっていない粉末は、大きな粒子の間に小さい粒子が入り込み、流動性が悪くなります。さらに、焼結の際に、小さい粒子が先に焼結して緻密化しなくなることがあります。そのため、粒径をそろえる分級が用いられます。粒径が比較的大きい粉末であれば、ふるいによる分級で行われ、ナノ粒子やサブミクロンレベルの粉末は、サイクロン分級や遠心分離法などの方法で行います。

また、細かい粉末も粒子同士の摩擦が増え、流動性が悪くなります。複雑な形状の金型に入れて成形する際に、粉末が隅々に行き渡らない恐れもあります。その場合、流動性が高くなるように粒径が大きい顆粒(かりゅう)状にします。水に粉末と成形用の有機物を加えて噴霧し、空中で乾燥すると大きな顆粒になります。このプロセスは造粒と呼ばれています。もともとAl2O3粒子は0.15μmと非常に細かく、顆粒体の粒径は数十μmと大きなものです(図2)。

図2:Al2O3粉末の造粒粉末

図2:Al2O3粉末の造粒粉末

2. 混合・粉砕

一般的な焼結工程は、混合・粉砕、成形、脱脂、焼結、機械加工・研磨、検査の6つです。最初の工程となる混合・粉砕について説明します。